La bête quotidienne

Quand 60 minutes d’hystérie ont failli abattre une mission de la NASA à Saturne

NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute via Getty Peu d’obstacles auraient pu être plus sérieux. Pour qu’un vaisseau spatial atteigne le système jovien à une vitesse suffisante pour finalement atteindre l’orbite autour de l’Europe, il devait soit être lancé à partir d’une puissante fusée (ce qui manquait à la NASA, ce qui limitait le vaisseau spatial à une position spatiale), soit être absurdement léger (ce qui exigeait armure de rayonnement rendue impossible). Les ingénieurs du JPL ont sauté à la hâte des équations écrites dans la craie avant de courir les poings contre les tableaux noirs dans des crises désespérées. Rien pour la NASA n’a jamais été gratuit … sauf les assistants gravitationnels. Normalement, l’agence pourrait compenser les vitesses élevées des engins spatiaux lourds en empruntant des trajectoires de vol indirectes et en utilisant des planètes rencontrées en cours de route pour déplacer et pousser les pèlerins robotiques vers l’extérieur, l’intérieur ou l’avant. Les lois physiques sont immuables, et les nombres connus, la dynamique orbitale de la NASA pourrait le faire toute la journée et conduire les nombres vers des engins spatiaux avec précision, d’une planète à l’autre: propulsion gratuite d’Isaac Newton. C’était incomparablement le meilleur commerce d’exploration spatiale. Mais ensuite, le journalisme de tabloïd télévisé s’est impliqué et tout s’est compliqué. En 1997, alors qu’il attendait à Cap Canaveral son abrogation, la mission Cassini a été soudainement en proie à des manifestations politiques. Cassini portait trois générateurs thermoélectriques radio-isotopes alimentés par la désintégration du plutonium 238. Le plutonium n’était pas de la variété Back to the Future – une goutte inquiétante de substance effrayante dans un condensateur de flux fait maison – mais plutôt stocké dans une céramique. forme, enveloppé d’iridium et gâteau en graphite. Il ne peut pas se corroder ou être détruit par la chaleur ou s’évaporer, ou se décomposer comme un aérosol ou se dissoudre dans l’eau. Il a été fait pour résister non seulement à l’explosion de la fusée qui l’a transporté, mais même à une rentrée catastrophique dans l’atmosphère terrestre. Parce qu’il ne pouvait pas s’évaporer, dans une situation de catastrophe, personne ne l’inhalerait par inadvertance et ne développerait des super pouvoirs ou des pendentifs supplémentaires. En fait, il a été conçu pour que vous puissiez même manger des choses. Le corps humain ne pouvait pas l’absorber. La mission Mars 2020 de la NASA pourrait secouer notre monde.Mais 10 jours avant que trois millions et demi de livres de puissance de fusée ne placent des pouces entre Cassini et la Terre, un nombre beaucoup plus petit – 60, comme en 60 minutes – a presque cloué la NASA au sol. Le magazine d’information CBS TV a envoyé un article sur le vaisseau spatial qui sera bientôt lancé à Saturne, Steve Kroft en vedette dans le segment. Ligne d’ouverture du correspondant: «Le 13 octobre, une fusée Titan IV devrait décoller de Cap Canaveral et transporter soixante-douze livres de plutonium mortel; théoriquement assez de plutonium pour administrer une dose mortelle à chaque homme, femme et enfant plusieurs fois à la surface de la Terre. «Et ça n’a fait qu’empirer à partir de là. Cassini était une réflexion après coup dans l’histoire, et les interviews d’experts ont été mélangées aux commentaires de … non-experts, pour être amicaux, mais très éloquents, des non-experts, dont les contributions – les plus généreuses! —Inclus des lignes telles que: « Qu’est-ce qui donne à quiconque, y compris le gouvernement fédéral, le droit de risquer la mort de la population ou – ou de nuire uniquement pour l’exploration spatiale? » Le segment présentait un expert en plutonium du ministère de l’Énergie qui a déclaré catégoriquement que même si des fusées, des engins spatiaux et du plutonium en céramique scellés au graphite et enveloppés d’iridium ont explosé sur la rampe de lancement, il était littéralement impossible pour la saleté de faire ce que les manifestants avaient annoncé. Mais juste pour être équilibré, la ménagerie de jurés de Kroft a décrit avec des détails effrayants ce que le plutonium – pas sous la forme utilisée par la NASA que vous pourriez probablement saupoudrer sur votre produit de petit-déjeuner parce que vous pourriez le manger à nouveau – pourrait faire pour le corps humain. . Parmi les faits saillants: «il peut produire un cancer du poumon» et «vous pourriez avoir des nombres comme 100 000 personnes ou plus développant un cancer du poumon» et «s’il y a une telle explosion, vous pourriez dire adieu à la Floride». Kroft a même trouvé un ancien employé de la NASA («Il n’est ni un scientifique ni un ingénieur», admit Kroft, «mais…») pour se plaindre publiquement de son rôle dans la mise en danger de la vie pour des installations telles que l’exploration spatiale. « Je me sens coupable, honnêtement, » rugit l’initié plein de remords. Pour sceller l’accord, Kroft a intercepté l’histoire avec des extraits d’une interview avec Wes Huntress, chef du programme planétaire de la NASA, qui n’avait présidé que l’atterrissage réussi de Mars Pathfinder auparavant. « Cela vient de votre propre déclaration d’impact environnemental », a déclaré Kroft à Huntress – le ton des hôtes solide mais amical, son visage dur mais en quelque sorte bienveillant. « Je veux vous en lire quelques éléments. » Huntress était un pionnier dans l’étude des nuages ​​interstellaires et l’un des plus grands experts mondiaux de l’exploration planétaire, mais il n’était pas exactement du matériel télévisé tabloïd et après la cavalcade d’activistes se sont disputés de manière convaincante et sans interruption, il semblait moins confiant dans leurs réponses. Cancer cité: «S’il y a un accident, il parle, cite,« enlever et éliminer toute végétation dans les zones contaminées, démolition de certaines ou de toutes les structures et relocalisation de la population touchée de façon permanente. «  » S’il devait y avoir un tel accident, « dit Huntress avec précision mais sans aide. Kroft répondit, » Je veux dire, cela semble assez drastique … « et Kroft attendit patiemment Huntress, en possession des cordes nécessaires. Pour se pendre ., pour combler le silence que les interviewés de 60 minutes faisaient toujours, et il l’a fait et l’a fait. »Eh bien, ce dont ils parlent probablement le plus, ce sont les dommages causés à l’endroit, à proximité de la rampe de lancement, car Il est clair que lorsque l’une de ces choses se passe, beaucoup de dégâts près de la rampe de lancement. »Et après que Huntress eut dansé et bougé – ce type ne savait même pas ce que son propre rapport officiel d’Armageddon disait! – et a finalement basculé gracieusement de la potence, des juges bien développés ont suivi et expliqué exactement comment la vie, telle que nous la connaissons, touche à sa fin, et embrasse vos bébés ce soir, parce que notre pauvre quête pour conquérir le cosmos – Saturne! Cette mission insignifiante à une géante gazeuse, peu importe ce que cela signifiait – laissera des survivants mutés se battre pour les dernières conserves sur les étagères des magasins saccagés. Pire encore, Cassini prendrait un autre tour contre les peuples pacifiques de la planète Terre! S’il n’explosait pas au lancement, il devait suivre une orbite VVEJGA pour augmenter son chemin vers Saturne: c’est-à-dire deux balançoires de Vénus (V, V), puis il jouerait au poulet avec la terre, et si quelque chose allait faux … (mais si tout s’est bien passé, de la Terre [E] à Jupiter [J] pour un assistant gravitationnel [GA]). La police de sécurité de l’US Air Force forme une ligne pour contrer les manifestants qui manifestent contre le lancement prévu d’un vaisseau spatial Cassini à propulsion nucléaire devant des clôtures de sécurité le 4 octobre 1997 à la station aérienne de Cape Canaveral en Floride. Cassini est un vaisseau spatial scientifique qui se rend à Saturne pour un voyage de cinq ans en orbite autour de la planète et envoie une sonde à la surface. Roberto Schmidt / AFP via l’administration Getty Clinton n’a vraiment pas eu le temps pour cela, mais a consciencieusement absorbé les lettres paniquées et les optiques des manifestants saisissant des clôtures en chaîne surmontées d’un accordéon sur le périmètre de Cape Canaverals tandis que la police à l’intérieur se tenait dans une armure corporelle portant un bouclier d’émeutes silencieusement et juste attendu – quoi? Tirer? Néanmoins, la NASA a poursuivi son lancement impitoyable de fusée, qui n’a probablement laissé que des cafards rampant sur la terre (ou quelle que soit la future espèce appellerait cette planète), et les choses étaient en ordre, comme elles l’avaient été lors de lancements précédents des dizaines de fois. Mais le message du siège à ceux qui déposent de futures missions spatiales: si vous devez lancer des matières radioactives, ne planifiez pas d’orbites qui ramènent le vaisseau spatial sur Terre pour aider à la gravité. Personne n’a besoin du mal de tête. Ce qui signifiait pour Karla et l’entreprise des années de discussions sur les compromis potentiels pour la mission Europe Orbiter, comme on l’appelait. Ils ont analysé d’autres pistes, d’autres lanceurs – le tout pour obtenir plus de masse pour un retour scientifique approprié. Quel matériel faites-vous « rad dur » – imperméable au rayonnement (mais cher) – par opposition à simplement enveloppé dans « masse stupide », c’est à dire. gros blocs avec un blindage de protection bon marché? Quelle était la plus petite charge utile scientifique possible? En fin de compte, ils ont trouvé un milieu relativement heureux: un vaisseau spatial capable de se lancer directement et d’atteindre le minimum scientifique requis pour rendre une expédition européenne intéressante, et la NASA a adoré, puis a doublé le coût, et en 1999, Ed a tiré sur Weiler pour mort. Comme ça. De LA MISSION, ou: Comment un disciple de Carl Sagan, un ancien coureur de motocross, un membre du Congrès du Texas Tea Party, la pire vendeuse de machine à écrire du monde, California Mountain People et un fonctionnaire anonyme de la NASA a gagné la guerre avec Mars, a survécu à une rébellion de Saturne, a échangé des batailles avec Washington et volé un tour sur une fusée Alabama Moon pour envoyer un robot spatial à Jupiter à la recherche du deuxième jardin d’Eden au fond d’une mer extraterrestre à l’intérieur d’un monde de glace appelé Europe (A True Story) par David W Brown. Copyright © 2021 par David W. Brown. De Custom House, une série de livres de William Morrow / HarperCollins Publishers. Réimprimé avec permission. En savoir plus sur The Daily Beast. Recevez nos meilleures histoires dans votre boîte de réception tous les jours. S’inscrire maintenant! Adhésion quotidienne à Beast: Beast Inside approfondit les histoires qui comptent pour vous. Apprendre encore plus.

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