Tableau d’un artiste d’une cure d’épuration du plomb. Le plomb se fixe à la couche d’oxyde de graphène, qui a une structure hexagonale. – VILELA, ET AL. 2016 AMERICAN CHEMICAL SOCIETY

Un essaim de petits robots automoteurs peut nettoyer les métaux lourds de l’eau contaminée, selon une nouvelle étude.

Des industries telles que l’exploitation minière et la fabrication de technologies peuvent contaminer l’eau avec des métaux tels que le plomb, l’arsenic et le mercure. Cela peut avoir des conséquences pour l’écosystème, y compris la flore et la faune, ainsi que des conséquences plus importantes pour la santé publique.

Maintenant, des chercheurs en Allemagne, en Espagne et à Singapour ont développé des microbots pour commencer à annuler ce processus – chaque cure étant plus mince qu’un cheveu humain.

Les machines sont multifonctionnelles: elles dérivent dans l’eau et extraient les particules de plomb au fur et à mesure. Selon le journal, publié dans Nano Courrier, les robots éliminent efficacement 95% de plomb de l’eau contaminée en une heure grâce à leur approche en plusieurs parties.

La couche externe de leur structure tubulaire est en oxyde de graphène qui absorbe le plomb de l’eau. La couche intermédiaire, en nickel, permet de contrôler chaque robot par un champ magnétique.

La couche interne est en platine qui, en combinaison avec du peroxyde d’hydrogène, crée des microbulles et propulse le robot vers l’avant.

Ce système a abouti à une série de robots autopropulsés, itty-bitty, qui extraient et capturent les particules de plomb avant d’être aspirées hors de l’eau par un champ magnétique.

Les robots peuvent être traités avec de l’acide pour éliminer le plomb, et il y a un bonus de durabilité supplémentaire: le fil retiré peut ensuite être recyclé et les robots eux-mêmes peuvent être utilisés plusieurs fois une fois qu’ils ont été retirés de leur charge.

Bien que cette étude se concentre sur le plomb, la recherche, menée par Diana Vilela de l’Institut Max Planck pour les systèmes intelligents de Stuttgart, en Allemagne, peut avoir des applications plus larges.

«L’utilisation de systèmes actifs et de nanomatériaux de graphène peut ouvrir la voie à de nouvelles fonctions pour les micronanomoteurs automoteurs, depuis l’administration de médicaments, la détection et l’énergie jusqu’aux nouvelles applications environnementales», écrivent les chercheurs.

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