Les écrans tactiles sont partout autour de nous – vous pouvez même en utiliser un sur un robot humanoïde pour commander dans un restaurant de sushi au Japon. Alors, comment fonctionnent-ils?

KAZUHIRO NOGI / AFP / Getty Images

Utiliser un écran tactile est presque une seconde nature, faisons un zoom avant et arrière, faites défiler rapidement et appuyez sur les liens sans souris. Alors, comment votre téléphone sait-il que vous souhaitez zoomer sur une partie d’une carte ou voir la partie suivante d’une page?

Il existe différents types de technologie d’écran tactile. Certains utilisent la lumière ou le son infrarouge, mais les deux plus courants sont appelés systèmes résistifs et capacitifs.

Les écrans résistifs ont été brevetés pour la première fois en 1975 et produits commercialement sept ans plus tard. En principe, ils sont exactement le contraire des interrupteurs d’éclairage.

Un interrupteur d’éclairage est un exemple de «circuit ouvert». L’interrupteur à bascule amène un matériau électriquement conducteur (tel qu’une longueur de fil) à combler un espace entre deux chemins conducteurs séparés, fermant le circuit et formant un chemin continu. L’électricité circule le long de la longueur nouvellement créée et illumine le monde à la fin.

Dans les écrans résistifs, les circuits fermés sont standard. L’électricité circule à travers une couche conductrice qui recouvre le verre. En plus de cela, il y a une autre couche, cette fois en matériau résistif flexible, séparée par des rangées d’entretoises isolantes.

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Lorsque la couche supérieure est enfoncée et touche la couche conductrice en dessous, cela perturbe le courant. Un processeur calcule où se produit la distorsion électrique et envoie un signal pour que l’écran se comporte en conséquence.

Des systèmes résistifs ont été utilisés pour les premiers téléphones à écran tactile, mais ils sont aujourd’hui le plus souvent utilisés dans des appareils qui nécessitent de la précision mais pas de la vitesse, comme les caisses enregistreuses automatisées.

Parce qu’ils sont sensibles à la pression, les écrans résistifs fonctionneront non seulement avec une empreinte digitale, mais aussi s’ils sont tricotés par un bâton, une cuillère ou un objet difficile. Mais ils répondent lentement et ne peuvent gérer qu’une seule pression à la fois, ce qui les rend inutiles pour les appareils qui répondent à plusieurs stimuli simultanément.

Remarque des utilisateurs de Tinder: vous ne pouvez pas balayer vers la gauche sur un écran résistif.

Les smartphones et les tablettes d’aujourd’hui utilisent à la place des écrans tactiles capacitifs, qui reposent sur une charge électrique plutôt que sur une pression physique – c’est pourquoi ils peuvent être exposés à des doigts sensibles, mais ne répondent pas au fait d’être cassés par un stylo.

Bien que la technologie semble nouvelle, les écrans capacitifs ont été développés pour la première fois au début des années 1960 et incorporés dans des équipements sur mesure par l’Organisation européenne pour la recherche nucléaire (mieux connue sous le nom de CERN) en 1973.

Ce n’est qu’avec l’invention du smartphone que la technologie est devenue omniprésente. Le premier téléphone à disposer d’un écran capacitif a été le LG Prada, sorti en 2006. Il s’est vendu à un million d’unités au cours des 18 premiers mois.

La technologie stocke l’électricité dans une couche conductrice constituée d’un réseau de petits fils: des rangées de «lignes d’entraînement» qui transportent le courant et des «lignes de détection» perpendiculaires qui détectent ce courant lorsqu’elles se croisent. La couche conductrice se trouve entre un substrat en verre et un revêtement protecteur.

Lorsqu’un objet porteur d’une charge électrique – comme le bout d’un doigt – touche le revêtement, la tension passant à travers les lignes d’entraînement ci-dessous est perturbée. Ces changements sont captés par les lignes de détection.

Parce qu’une goutte d’eau peut également se recharger, elle peut interrompre votre appareil à écran tactile. Mais essayer de déclencher l’écran en portant des gants de laine isolants, par exemple, ne fonctionne tout simplement pas.

Un microcontrôleur enregistre et traite ces points de contact en nanosecondes, ce qui donne l’impression que les interactions avec les smartphones et les tablettes ont lieu immédiatement.

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