Depuis des décennies, de grandes et petites entreprises japonaises tentent de développer des robots ressemblant à des humains. Jusqu’à présent, ils n’ont pas eu de réel succès. La pandémie de l’industrie aide-t-elle maintenant à percer?

Comme beaucoup de ses contemporains, le chien robot de Sony, Aibo, a finalement échoué au seuil de victoire.

Comme beaucoup de ses contemporains, le chien robot de Sony, Aibo, a finalement échoué au seuil de victoire.

Franck Robichon / EPA

Le rêve de Shunsuke Aoki du groupe mondial de robotique survit dans un ancien immeuble de bureaux du quartier Shinjuku de Tokyo. Quiconque veut réussir le passage à Yukai Engineering doit d’abord franchir quelques étapes. L’entreprise est répartie sur plusieurs étages, qui ne sont reliés que par l’escalier public.

Ici, dans les bureaux spartiates du centre-ville de Tokyo, Aoki et son équipe réveillent les robots avec lesquels ils veulent conquérir le marché mondial. «Nintendo a créé toute une industrie avec les jeux vidéo», déclare Aoki, «alors j’ai pensé qu’une entreprise pourrait faire de même pour l’industrie de la robotique». Et cette société est censée être Yukai Engineering. Seul: La route vers la renommée mondiale est ardue.

L’industrie crée un nouvel espoir

Et Aoki est loin d’être le seul. Depuis des décennies, les petites et grandes entreprises japonaises tentent de développer des robots dits partenaires ou de communication, des robots humanoïdes qui interagissent avec les humains d’une manière ou d’une autre, les divertissent, les distraient ou aident simplement à dissiper l’ennui. Des entreprises mondiales telles que Panasonic ou Sony sont incluses, tout comme Masayoshi Son et son Vision Fund, mais aussi des petites entreprises telles que Yukai à Shinjuku.

Le rêve de conquérir les marchés mondiaux a jusqu’à présent été exactement cela: un rêve. Récemment, cependant, les experts créent un nouvel espoir. Le concepteur du robot de communication le plus performant au monde, le professeur Tomotaka Takahashi de la célèbre université de Tokyo, a déjà vu de nombreux booms présumés de robots partenaires, qui se sont ensuite répercutés. Mais la demande croissante d’automatisation et de communication gratuite dans la pandémie est à nouveau optimiste.

Ces dernières années, ses robots partenaires ont à peine été à vendre, dit Takahashi, « mais je pense que ça va encore monter ». Il reçoit une aide protectrice de l’industrie. Takashi Ando, ​​responsable du développement des robots chez le groupe technologique Panasonic, a déclaré: « Ce que nous vivons, en particulier avec la pandémie, pourrait être un déclencheur de la croissance du marché des robots chez les humains. »

Le boom des smartphones a rendu le premier robot obsolète

Dès 2007, Aoki von Yukai Engineering a commencé avec le développement de robots en tant que projet de week-end. En 2009, avec sa startup, il lance sur le marché un petit robot de communication qui, connecté à un ordinateur, par exemple, signale l’entrée d’e-mails. Mais bientôt, le boom des smartphones a rendu le produit obsolète.

Il y avait quelques produits en réseau avant qu’il ne lance un nouveau robot avec Bocco en 2014. Bocco est un robot de communication d’environ 15 centimètres de taille, qui a aujourd’hui une deuxième version autour des clients. Mais il y a seulement trois ans qu’Aoki et son équipe, dans une compétition interne, ont développé le premier véritable espoir avec des opportunités de percée internationale: Qoobo – un soi-disant robot pour enfants.

L’appareil ressemble à un oreiller en fourrure avec une queue. L’utilisateur caresse ou rampe l’oreiller, la queue a commencé à vaciller. Avec un peu d’imagination, on peut même interpréter le bourdonnement du moteur électrique comme des accords agréables.

Un designer a eu l’idée d’un remplacement mécanique pour animaux de compagnie pour les mégapoles densément peuplées, se souvient Aoki. Dans sa ville natale, la guerrière a grandi avec quatorze chiens. Après son déménagement à Tokyo, elle a donc eu envie de câlins et de tendresse – la naissance d’animaux de compagnie comme aide à la relaxation pour les grandes villes solitaires et stressées.

Un robot comme animal de compagnie

Dans la conception, les créateurs se sont délibérément abstenus de détecter les chiens ou les chats à fourrure. Parce que l’équipe voulait éviter le phénomène bien connu selon lequel les robots déclenchent le dégoût lorsqu’ils ressemblent beaucoup à des humains ou à des animaux familiers aux humains, mais ne se comportent pas de manière réaliste.

«Uncanny valley» – en allemand: Gruselgraben ou lacunes d’acceptation neutres – le chercheur japonais en robotique Masahiro Mori avait baptisé cette réaction en 1970. Néanmoins, l’acceptation de robots qui ne ressemblent à des humains ou à des animaux qu’à distance est encore relativement élevée. A partir d’un certain niveau de similitude, cependant, l’inclinaison se transforme en rejet lorsque le danger mécanique ne se comporte pas vraiment comme son modèle. Ce n’est que lorsque le comportement répond aux attentes élevées que de nombreuses personnes ferment les copies fidèles dans leur cœur.

Cependant, il y avait aussi des raisons économiques commerciales. L’équipe voulait impressionner les amoureux des chats et des chiens avec un lancer. Les «espèces animales» de l’oreiller doivent d’abord surgir dans l’œil du spectateur, selon l’idée du créateur. De plus, Aoki a essayé de pousser le prix grâce à une technologie simple afin de ne pas devenir trop cher pour le marché de masse. Ainsi, un capteur d’accélération mesure la force de la course. Une batterie rechargeable alimente deux moteurs qui déplacent la queue. Avec cela, Aoki a réussi à pousser le prix à 12 000 yens, environ 100 francs. Cependant, malgré de bonnes critiques, cela ne suffit pas pour un best-seller.

L’oreiller de fourrure bombé a déclenché un énorme écho

Bien que Yukai Engineering ait vendu 20 000 des oreillers en fourrure du monde au Japon, à Taiwan, à Hong Kong et aux États-Unis. «Mais je m’attendais à plus car Qoobo avait déclenché un énorme écho sur les réseaux sociaux», explique l’ingénieur. Mais Aoki n’abandonne pas: « J’espère toujours que nous travaillerons sur le robot partenaire révolutionnaire. »

Dans une prochaine tentative, il a donc financé une deuxième version de Qoobo plus intelligente via une plateforme de crowdfunding japonaise. Le nouveau modèle est plus petit, a un rythme cardiaque artificiel et répond aux voix et aux bruits. Aoki n’est plus seul avec cette idée au Japon.

Sur la plate-forme mondiale de financement participatif Kickstarter, la société de design japonaise Vanguard Industries déplace une créature à fourrure de 16 centimètres de long nommée Moflin en tant que «robot pour animaux de compagnie avec intelligence artificielle et émotions».

L’appareil est plus complexe que la création d’Aokis. Grâce aux moteurs dans le cou, Moflin peut tourner et plier la tête. Un capteur tactile, des capteurs d’accélération, de lumière et de position ainsi qu’un microphone servent d’organes sensoriels. Un haut-parleur laisse la créature bip comme un poulet, lors d’une connexion Bluetooth sur le smartphone Moflin doit être «appris» et contrôlé par des algorithmes.

Le prix et la fonction sont disproportionnés

Forte de cela, peu avant la fin de sa campagne en septembre, la société a dépassé de 30 fois son objectif de financement de près de 60 millions de yens, soit environ 500 000 francs. Mais le prix indique un dilemme de robot que même le créateur de Qoobo Aoki n’a pas encore résolu: la relation entre le coût et la fonction. Même avec la réduction Kickstarter, Moflin coûte plus de 300 euros.

Aoki semble toujours optimiste quant à l’avenir. Car à ses yeux, de plus en plus de gens s’ouvrent aux robots chez eux. Les enceintes intelligentes d’Amazon, Google et Apple sont dans les yeux d’Aoki des robots. Ils prennent leur environnement et répondent encore plus ou moins intelligemment. Aokis espère: « Une fois que les humains auront accepté les robots, le marché se développera rapidement. » Et peut-être sa compagnie aussi.

Le développement de Qoobo du porteur d’espoir à la déception marque ici en petite partie l’évolution précédente, presque déjà bouddhiste, des robots partenaires japonais: le développement ressemble à un cycle d’espoir, de déclin et de renaissance. Depuis le début de la recherche sur les robots, il est né avec de nombreux ingénieurs japonais qui ne se contentent pas de concevoir des robots industriels purs. Leur objectif a toujours été des robots ressemblant à des humains qui aident les humains au quotidien.

Littéralement, la première étape sur cette voie a été entreprise dès 1973 par Wabot-1. Les canards ont suivi de nombreuses créatures à deux pattes, mais aucune d’entre elles n’a fait le saut parmi les humains. La première ère commerciale des robots partenaires a donc commencé au tournant du millénaire avec une fissure.

Sony a présenté sa création en 1999

En 1999, Sony a présenté la génération de son chien robot Aibo. Le nom est un jeu de mots: d’une part, il signifie «robot à intelligence artificielle», d’autre part, il signifie «inclinaison» en japonais. Afin de susciter cela chez l’homme, les concepteurs avaient déjà conçu la première génération du chien mécanique aussi proprement que possible avec la technologie de l’époque.

Au départ, le chien robot avait une visière au lieu de grands sourcils comme ses descendants actuels. La queue ressemble également à une antenne. Mais l’idée de base à l’époque était de mettre un partenaire humain de côté. Aibo a non seulement réagi au toucher et aux cris, mais a également maîtrisé des œuvres d’art et a pu «apprendre» grâce au réseautage.

Le concept a été un succès retentissant. En mai 1999, Sony a lancé 3000 modèles Aibo au Japon. Ils ont été vendus en 20 minutes. Aux États-Unis, il n’a fallu que quatre jours pour lancer 2000 robots. Sony a ensuite publié de nouvelles versions année après année et en 2003 le robot nain humanoïde Qrio – jusqu’à ce que Sir Howard Stringer prenne la direction de Sony en cas de crise.

L’homme d’Hollywood aux racines britanniques devrait réhabiliter Sony. Seulement, il ne partageait pas l’enthousiasme des Japonais, pour développer des robots soignés à l’utilité douteuse même sans perspective de profit. Stringer a récemment sacrifié Aibo sur l’autel de la maximisation du profit: en 2006, Sony a affaibli son image et son porteur de sympathie.

Elle a suivi une longue période glaciaire pour les robots domestiques réconfortants, qui a été encore exacerbée par la crise financière mondiale de 2009. Un exemple de ceci est le développeur de robot ZMP. Bien avant la crise, en 2001, le fondateur Hisashi Taniguchi avait causé une courte période en 2001 avec son robot nain Pino, qu’il a nommé d’après la populaire marionnette Pinocchio.

Une reine de la pop a volé dans le mini-robot

La reine de la pop japonaise Hikaru Utada a ensuite chanté Pino dans une chanson d’amour. « Pouvez-vous garder un secret », il a atteint le numéro un des charts en Asie et a été cliqué plus de 15 millions de fois sur Youtube à ce jour. « Mais avec la crise, les sources d’argent ont échoué », se souvient Taniguchi. Et c’est ainsi qu’il s’est tourné, comme tant d’autres entreprises japonaises, vers le développement de robots utiles, dont un taxi robot ainsi que des robots logistiques et de mobilité.

Pour Ando, ​​les experts en robotique de Panasonic, cela a conduit à une prise de conscience importante dans de grandes parties de l’industrie: l’accent mis sur ce type de robots partenaires humanoïdes ne se poursuit pas. Les ingénieurs seront certainement toujours enthousiasmés par leurs créations. «Mais cet enthousiasme est une potion magique qui peut devenir un poison», dit Ando. « Il est important de comprendre que les clients ne recherchent pas des robots, mais une solution aux problèmes. » Et cela peut, mais ne doit pas être un robot.

Masayoshi Son, PDG de Softbank et fondateur du Vision Fund, est toujours convaincu qu’il peut être un robot. (Partie 2 de la série)

« NZZ PRO Global » est la nouvelle plateforme d’information pour les dirigeants et les parties prenantes mondiales. Apprenez à connaître votre offre pendant une courte période gratuitement et sans engagement et commandez nos rapports sur les sujets prioritaires Technologie, Asie, États-Unis et tendances de la mondialisation géopolitique. Jeweils fonctionne directement dans votre boîte e-mail. Pour inscription.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *