Parmi les nombreuses applications en impression 3D, la technologie croise souvent dans le domaine de la robotique, notamment la robotique douce. La robotique douce est un domaine qui a changé la façon dont les gens regardent les robots, les faisant passer de créations métalliques rigides à quelque chose de beaucoup plus fluide et flexible. Les applications incluent les muscles synthétiques, les prothèses, les outils de recherche et de sauvetage et plus encore. Aujourd’hui, des chercheurs de l’Université de Yale créent des robots souples à partir d’objets du quotidien.

Les chercheurs ont créé des «skins» en intégrant des capteurs et des actionneurs télécommandés dans des plaques élastiques. Lorsque ces peaux étaient enroulées autour d’objets, les objets pouvaient bouger, saisir et même marcher. Un cheval en peluche pouvait bouger ses jambes lorsqu’il était rempli de draps et un tube en mousse pouvait bourdonner. La recherche est décrite dans un article intitulé «OmniSkins: des peaux robotiques qui transforment des objets sans vie en robots multifonctionnels».

Rebecca Kramer-Bottiglio, professeur adjoint de génie mécanique et de science des matériaux et chef de la recherche, a déclaré que les feuilles pourraient être utilisées pour créer des robots improvisés qui, par exemple, Peut être utilisé dans des situations d’urgence.

«Un concepteur pourrait rapidement construire un robot en utilisant les peaux de robot enroulées autour des matériaux déformables auxquels ils ont accès et y placer une caméra, puis mettre en œuvre le robot pour explorer des espaces petits ou dangereux», a-t-elle déclaré. « Les skins de robot peuvent être appliqués, retirés et transférés entre différents objets et utilisés en combinaison pour créer de nombreuses configurations différentes pour effectuer de nombreuses tâches différentes. »

Kramer-Bottiglio et ses collègues prévoient d’utiliser l’impression 3D pour construire des composants supplémentaires pour tester les feuilles robotiques ainsi que pour créer des structures en argile pouvant être transformées en différentes formes.

« Je suis vraiment ravi de voir ce que les autres vont faire avec les skins robotiques », a déclaré Kramer-Bottiglio. « Les possibilités sont infinies. »

Le domaine de la robotique douce englobe un large éventail de techniques de production, bien que l’impression 3D ait été l’une des méthodes les plus courantes pour les produire. La robotique douce a le potentiel de supprimer de nombreux composants des robots traditionnels qui suppriment les circuits et autres pièces maladroites en faveur de l’activation par la lumière ou une réaction chimique. Avec cette nouvelle façon de voir les robots, ils peuvent être fabriqués et activés plus facilement et utilisés dans des situations impliquant des espaces petits ou inconnus.

«Il s’agit d’une étude très passionnante qui démontre la polyvalence et l’adaptabilité de la robotique douce», a déclaré Conor Walsh, professeur agrégé d’ingénierie et de sciences appliquées à l’Université Harvard. « L’idée que nous pouvons avoir une feuille douce et flexible, l’enrouler autour de n’importe quelle surface, lui faire apprendre à quoi elle est attachée, puis la déplacer de la manière souhaitée a beaucoup de potentiel. »

Les robots souples peuvent être constitués de n’importe quel nombre de matériaux flexibles, mais l’idée des chercheurs est nouvelle, car elle peut transformer des objets ordinaires en robots simplement en les enveloppant dans du tissu. Comme l’a souligné Kramer-Bottiglio, cela signifie que tout objet flexible qui se trouve à portée de main pourrait rapidement être transformé en robot de recherche et de sauvetage en cas d’urgence – ou dans une situation moins urgente, les enfants pourraient transformer leurs animaux en peluche préférés en compagnons qui pourrait se déplacer dans la maison. Que ce soit drôle ou effrayant, c’est une question d’opinion, mais il est difficile de s’opposer à cette nouvelle méthode de création de robots comme potentiellement très utile à l’avenir.

Les auteurs du journal incluent Joran W. Booth, Dylan Shah, Jennifer C. Case, Edward L. White, Michelle C. Yuen, Olivier C. Choiniere et Rebecca Kramer-Bottiglio.

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