Les blocs M modulaires peuvent communiquer, grimper les uns sur les autres et les entourer.

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Le laboratoire d’informatique et d’intelligence artificielle (IA) du MIT a annoncé mercredi dans un document sa création de robots auto-assemblés. Les robots en forme de cube, appelés blocs M, peuvent grimper les uns sur les autres, sauter en l’air et rouler sur le sol.

Le document intitulé «Contrôle décentralisé pour les blocs M 3D pour le suivi de chemin, la formation de lignes et l’agrégation de gradient de lumière» a détaillé les caractéristiques des robots modulaires auto-configurables. Le groupe de 16 robots autonomes se déplace indépendamment, mais peut pratiquement identifier d’autres robots à proximité. Une fois connecté, chaque robot peut se déplacer le long d’une structure construite par les robots eux-mêmes, ou par des blocs ordinaires, explique le doctorant au CSAIL John Romanishin, auteur principal de la revue.

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«Nous avons développé plusieurs algorithmes dans lesquels ils peuvent effectuer des tâches simples», a déclaré Romanishin. « L’une des tâches est de mettre un groupe de robots dans une forme aléatoire, ils peuvent se transformer en ligne, suivre des flèches ou se déplacer le long d’un chemin. »

Les robots peuvent se reconnaître grâce à un système de type code-barres de chaque côté du bloc qui permet aux robots de s’identifier, indique le journal. Chaque bloc M se déplace à 20 000 tours par minute avec un couple angulaire, et chaque côté de chaque face a des aimants permanents qui permettent aux cubes d’être attachés les uns aux autres.

Les robots auto-assemblés sont « de petits robots qui peuvent former des structures ensemble. Et la structure complète est constituée des robots auto-assemblés », explique Romanishin. « Les gens semblent penser que ce sont des robots qui construisent à partir de pièces, ce qui est une façon valable de penser au terme d’auto-assemblage, mais ce n’est pas ce que les gens veulent dire dans le domaine de la robotique. »

Systèmes robotiques modulaires précédents

D’autres robots modulaires utilisent des modules d’unité avec de petits bras de robot ou des actionneurs externes pour se déplacer, a noté le document. Cependant, ces systèmes nécessitent une grande coordination pour des mouvements simples tels que sauter ou sauter.
Avec les communications, les tentatives précédentes utilisaient de la lumière infrarouge ou des ondes radio, mais si vous avez de nombreux robots dans une petite zone, ces signaux peuvent entrer en conflit.

L’équipe du MIT a plutôt créé un cube sans bras et a utilisé des forces d’inertie pour déplacer les robots. Ces forces sont le résultat d’une masse à l’intérieur de chaque cube qui se jette contre le côté du module, provoquant la rotation ou le déplacement du bloc dans 24 directions différentes, avec six côtés, ajoutés au papier.

« Il existe un nombre relativement important d’autres personnes qui construisent des types de robots similaires », a déclaré Romanishin, « mais les deux principales parties uniques de nos robots sont la façon dont ils se déplacent, qui utilise le moment cinétique de ce que nous appelons une roue de réaction et la façon dont il l’utilise. Il les utilise d’une manière spéciale qui est potentiellement une solution vraiment évolutive et peu coûteuse pour identifier des centaines de milliers d’éléments dans un petit espace.  »

« L’une des grandes choses que nous avons examinées était de savoir comment faire bouger les robots les uns par rapport aux autres? C’est une chose vraiment difficile, du point de vue de la conception et de la physique », a ajouté Romanishin. « Notre système a été l’un des premiers à utiliser des modules de couple angulaire et de déplacement. Il présente des avantages par rapport aux autres méthodes car il est beaucoup plus simple. »

Regarder vers l’avant

Les blocs M en sont encore à un stade très précoce, loin d’une utilisation pratique et généralisée, a déclaré Romanishin.

Les applications futures peuvent avoir un impact significatif. Dans tous les cas. Une vision serait d’utiliser les robots pour construire un pont temporaire lors d’une inondation ou un escalier temporaire pour sauver les gens d’un bâtiment en feu, a déclaré Romanishin.

Ces applications peuvent s’avérer inestimables, en particulier lors de catastrophes naturelles, où une alternative temporaire bon marché est nécessaire pour des circonstances imprévisibles.

«À l’origine, nous voulions en construire cent ou mille, mais il s’avère qu’avec la technologie moderne, cela coûte vraiment cher», a déclaré Romanishin. « Nous sommes toujours heureux d’avoir un système avec des modules qui fonctionnent et avec lesquels nous pouvons mener des expériences. »

Bien que la technologie en soit à ses débuts, des robots autonomes sont en cours de développement et le bloc M du MIT est un pas clair dans cette direction.

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Image: MIT

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