Jianjun «Jasen» Wang n’a pas été exposé à la technologie dans son enfance. C’était un «enfant ordinaire et pauvre», dit le fondateur et PDG de Makeblock, 33 ans, au bureau de son entreprise à Shenzhen. Il porte un jean, des lunettes et un T-shirt d’entreprise sur lequel on lit «Instruct your Dreams». «Mes parents n’avaient pas d’argent supplémentaire pour que j’apprenne quelque chose comme ça [robotics]. « 

Deux décennies plus tard, les robots de Wang sont entre les mains d’enfants du monde entier et ont fait de ses débuts l’un des pionniers d’une nouvelle tendance en matière de technologie éducative. Makeblock a été lancé en 2012 et produit des packages de robots à faire soi-même pour les enfants qui combinent des composants mécaniques, électroniques et logiciels – pensez à des pièces de type LEGO qui peuvent être montées dans des robots et contrôlées avec quelques lignes de code. L’idée a commencé lorsque Wang est allé à l’université et a étudié l’aérodynamique et a parlé à la robotique sur le côté. Il a remarqué un marché largement non adressé: ceux qui s’intéressent aux robots mais avec une compréhension limitée de la technologie. «Tous les produits que nous avons développés sont destinés à aider les gens à créer dans le monde physique», dit-il.

Wang a initialement fondé Makeblock à Shenzhen HAX, une société de capital-risque et un accélérateur de matériel. Après avoir obtenu son diplôme de HAX, Wang a conservé l’entreprise à Shenzhen, une ville jeune avec une base manufacturière solide et des milliers d’entreprises de haute technologie. Il s’est tourné vers Kickstarter pour lever des fonds précoces, ce qui a également contribué à renforcer la notoriété de la marque et la fidélité des clients à l’étranger.

L’entreprise connaît désormais un succès en dehors de la Chine et de l’Asie, encore une rareté parmi les startups chinoises de haute technologie. Makeblock affirme que ses robots sont désormais utilisés par plus de 6 millions d’utilisateurs dans 140 pays, dont plus de 25 000 écoles dans le monde. En fait, 70% des revenus de Makeblock l’an dernier provenaient des ventes à l’étranger, principalement via les canaux de formation aux États-Unis, en Europe et au Japon. Lors d’un événement au Mexique en avril, la société a même aidé à établir un record du monde Guinness pour la plus grande leçon de robot au monde: 971 élèves de la maternelle à la 12e année ont utilisé des kits Makeblock pour en savoir plus sur la technologie et la programmation.

[Animation: courtesy of Makeblock]

Les affaires vont aussi bien. Le package robotique de la société, dont le prix varie de 79 $ à plusieurs centaines de dollars, a contribué à générer 30 millions de dollars de revenus l’an dernier, soit une augmentation de 63%. En août, la startup a complété un tour de financement de série C de 44 millions de dollars évalué à 367 millions de dollars.

Les plates-formes de produits de Makeblock comprennent une robotique pilotable et en état de navigabilité ainsi qu’un système de blocs de construction. Ces ensembles s’adressent aux enfants de 6 à 12 ans, y compris les moteurs, les fils, les roues, les capteurs, les lumières LED, les cadres de carrosserie métalliques et les fixations. Les composants sont interchangeables entre les plates-formes, ce qui permet aux utilisateurs de créer des robots personnalisés.


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Pour alimenter les robots via un ordinateur portable ou un téléphone portable, les enfants glissent et déposent des graphiques intégrés ou écrivent leur propre code, en fonction de l’expertise et des niveaux d’intérêt. Le kit Neuron Explorer de Makeblock est également compatible avec Swift Playgrounds d’Apple, une application qui aide les enfants à apprendre le langage de programmation Swift.

Bien que les utilisateurs de Makeblock acquièrent des compétences de base en intelligence artificielle et en programmation, le processus se veut amusant. Les utilisateurs ont conçu des robots qui peuvent nourrir les animaux domestiques, les plantes aquatiques, récupérer des marchandises, jouer des instruments et servir de la nourriture.

«Le point clé n’est pas de leur apprendre à coder. Nous leur donnons un outil pour concrétiser leurs idées. La programmation est donc un moyen pour eux de faire part de leurs idées aux machines, dit Wang.

Wang dit que la barrière technique à la création a toujours été trop élevée pour les débutants. «C’est très difficile pour eux. Fournir une plateforme peut faciliter les choses, dit-il.

«  L’argent est en jeu  »

Bloc d’air [Photo: courtesy of Makeblock]

Les robots de Makeblock sont arrivés à un moment opportun. Technologie et vapeur (science, technologie, technologie, art et mathématiques) L’éducation est largement au cœur des programmes, déclare Douglas Levin, fondateur et président du cabinet de conseil EdTech Strategies. Les leçons sont présentées sur des tableaux blancs interactifs, des devoirs sur tablettes, des tests effectués sur des ordinateurs et des notes enregistrées dans le cloud.

«Il y a beaucoup d’expériences», dit Levin. « Les gens sont enthousiasmés par les nouvelles technologies. » Par exemple, la réalité virtuelle bon marché est prise en main. Et lors d’une conférence de formation cet été, Levin a vu de nombreux fournisseurs commercialiser des packages de robotique et d’électronique.

Makeblock opère dans un échantillon représentatif de marchés en croissance et est en concurrence avec des entreprises telles que le géant danois LEGO Mindstorms, littleBits basé à New York, ainsi que des startups telles que ArcBotics, Flybrix, Vex Robotics et Wonder Workshop. D’ici 2020, le marché mondial des robots d’entraînement devrait atteindre plus de 6 milliards de dollars, selon la société de recherche londonienne Technavio. «Il y a beaucoup d’argent en jeu», dit Levin.

Concours MakeX [Photo: courtesy of Makeblock]

Bien que l’Europe soit le plus grand marché, le marché intérieur chinois est en expansion. Selon DBS, les dépenses chinoises pour l’éducation et la formation s’élèveront à 3 billions de yens (438 milliards de dollars) d’ici 2025. Neuf dixièmes des dépenses proviendront des 300 millions d’étudiants chinois de la maternelle à la 12e année.

Cela contraste avec le US Levin, qui a aidé l’administration Clinton à concevoir le premier plan technologique national d’éducation pour les écoles publiques K-12, a déclaré que les gouvernements nationaux et des États encouragent l’innovation technologique, mais que le financement est en baisse depuis le début des années 2000. «L’argent provient du recyclage des dollars au niveau local», dit-il.

Les ressources des États-Unis varient selon les districts et les zones rurales et urbaines sous-financées sont gravement touchées. «C’est complètement inégal à cet égard», dit Levin.

Codey Rocky [Photo: courtesy of Makeblock]

À l’échelle mondiale, la répartition par sexe est également un problème. Les utilisateurs de Makeblock sont principalement des garçons et l’entreprise examine diverses images de produits et combinaisons de couleurs pour augmenter l’engagement des femmes. «Nos produits ne sont pas uniquement conçus pour les garçons. Ma fille aime toutes ces choses, dit Lunitta Lu, directrice de Makeblock.

En plus des écarts démographiques, Levin a déclaré qu’il y avait des préoccupations concernant l’intégrité des produits matériels éducatifs en général, d’autant plus que les fabricants collectent de plus en plus de données sur les consommateurs. Les dernières lois américaines sur la protection de la vie privée en matière d’éducation et de collecte de données ont été adoptées en 1973, et Levin a déclaré que les écoles n’étaient pas équipées pour faire face à ces problèmes.

Pour Makeblock, les tendances macro-économiques peuvent également être compliquées, surtout maintenant que les États-Unis et la Chine sont enfermés dans une guerre commerciale. Mais Wang se concentre sur les barrières internes. « Je pense que le plus grand défi est du côté civique et de traiter avec nous-mêmes », a déclaré Wang. « La direction est mise au défi car l’équipe grandit très vite. » (L’entreprise sous-traite la fabrication du matériel lui-même à des usines voisines.)

Pour renforcer l’engagement des collaborateurs, la start-up dispose de fabricants internes. Les employés de tous les services rejoignent de petites équipes qui ont deux jours pour créer de nouveaux produits avec des composants Makeblock. Avec le nouveau financement, la société a l’intention de renforcer les ventes et le marketing internationaux ainsi que la recherche et le développement. Près de la moitié des 500 employés de l’entreprise sont déjà en R&D et travaillent à affiner les packages de robots pour les rendre plus avancés – et plus faciles pour les greenhorns. «Construire un robot est encore difficile pour de nombreuses personnes ordinaires», explique Wang.


Joshua Bateman est basé en Grande Chine. Il peut être atteint @joshdbateman.



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