Lorsqu’Amazon a décidé de créer une version de nouvelle génération de son robot utilisé dans ses entrepôts ou ses centres de distribution, il a littéralement commencé avec une ardoise vide. Le département de robotique a organisé un concours parmi les employés sur la conception, et le gagnant était un croquis papier simple mais élégant d’un ingénieur, Dragan Pajevic.

Pajevic est également l’ingénieur en chef du robot de nouvelle génération, et il a dû faire face à une tâche inhabituellement ardue en 2015. Il devait trouver comment rendre ces robots plus courts, plus intelligents et plus forts. Et son équipe devait le faire rapidement car les robots ont fait leurs débuts dans de nouveaux centres de distribution déjà en cours en Europe.

«Je savais que je devais livrer», dit-il.

Conception de la prochaine génération

Depuis 2012, lorsque la société a acquis Kiva Technologies, les robots ont déplacé de grandes piles de stocks autour des centres de distribution d’Amazon – car les robots dirigent l’inventaire directement vers les employés vers les centres de distribution afin qu’ils puissent récupérer les produits commandés, ce qui leur fait gagner un temps considérable dans le processus de mise en œuvre. Travailler dans un environnement riche en technologies avec des robots permet également aux employés de se concentrer sur des tâches plus difficiles.

Dragan Pajevic d'Amazon et son invention.


Photo de ZAK BRICKETT

Actuellement, plus de 100 000 de ces robots travaillent dans les centres de distribution mondiaux d’Amazon. Les robots de première génération mesurent un pied, mais l’objectif des robots de nouvelle génération était de réduire leur hauteur à 9 ou 10 pouces. De nombreux centres de distribution mesurent plus d’un million de pieds carrés – environ 28 terrains de football, ce qui fait de ces bâtiments une bataille pour l’espace. Ainsi, la conception d’un robot plus petit ouvrirait à son tour plus d’espace pour l’inventaire, rendant possible des bâtiments plus petits et permettant des délais de livraison plus rapides et de meilleurs prix pour les clients.

L’équipe d’ingénieurs est allée encore plus loin que l’objectif initial en concevant un bot de seulement 7,75 pouces de haut et contenant 50% de composants en moins, libérant ainsi un espace de stockage important. Fortement appelé Hercules, ou en bref H Drive, le robot de nouvelle génération peut soulever 1250 livres – 500 livres de plus que son prédécesseur.

Le châssis ou le cadre Hercules permet aux pièces de se rapprocher les unes des autres et de prendre moins de place, tandis que la conception plus simple facilite la construction et la maintenance. Rassemblé à North Reading, Massachusetts, où Amazon Robotics est basé, le plus petit appareil a également des fonctionnalités améliorées, ce qui le rend plus efficace pour naviguer dans un centre de distribution. La réduction de la taille aidera Amazon à ouvrir de nouveaux centres de distribution plus près des centres-villes en Europe, ce qui accélérera la livraison à plus de clients.

« Les choses compliquées ne sont pas nécessairement meilleures que les choses simples », a déclaré Pajevic. « Et parfois, il est plus difficile de concevoir des choses pour qu’elles soient simples plutôt que complexes. »

Cette idée coïncide avec l’Amazonie Principes de gestion, dont l’un est «Inventer et simplifier». H Drive n’est qu’un exemple de la façon dont Amazon investit dans des inventions améliorant les processus qui reproduisent la technologie existante, autant que ses grandes idées pour de nouvelles inventions. Amazon valorise l’innovation sur le long terme et développe des brevets pour améliorer continuellement ses propres systèmes. Mais comment continuer à stimuler l’innovation dans une entreprise aussi diversifiée qu’Amazon? C’est un défi qui reste aussi têtu qu’omniprésent, et c’est un défi auquel Tye Brady pense souvent dans son rôle de technologue en chef chez Amazon Robotics.

Garde l’étincelle de démarrage vivante

«Je cherche toujours des moyens de maintenir un esprit d’entreprise au sein de mon équipe et de comprendre comment je peux l’intégrer dans tout ce que nous faisons», a déclaré Brady.

Selon Brady, tout le monde chez Amazon peut apporter une idée qui finit par avoir un impact, même si c’est pour une division différente. L’entreprise est connue pour ses concours internes réguliers et ses hackathons qui reconnaissent les gens pour leur créativité. «Si vous avez des idées intéressantes qui ont de la valeur, elles iront au but chez Amazon si nous sommes dans l’une de ces entreprises», a déclaré Brady. « Vous n’êtes pas obligé de vous limiter à un seul secteur. »

Mais c’est une chose de cracher beaucoup de nouvelles idées; C’est une autre de les amener à rester, c’est pourquoi vous ne pouvez pas avoir un département de robot entièrement composé de visionnaires du ciel bleu. «La diversité dans mon équipe est quelque chose que j’apprécie», a déclaré Brady.

En tant que technologue en chef, Beth Marcus trouve la même chose pour son équipe d’ingénieurs dédiée à imaginer l’avenir d’Amazon Robotics. S’assurer que ces robots continuent à fonctionner à leur plus haut potentiel nécessite souvent un ensemble de compétences différent de celui de proposer la prochaine grande idée, conclut-elle. C’est pourquoi Amazon a besoin de nombreux types de penseurs différents, qui peuvent tous deux avoir un impact positif sur le client.

Sachant que les brevets sont une partie essentielle du processus d’innovation, Marcus a aidé à créer une classe interne d’ingénieurs pour encourager davantage de demandes de brevets. Les ingénieurs hésitent souvent à breveter, a-t-elle noté, soit parce qu’ils croient que leur idée n’est pas brevetable, soit parce qu’ils détestent le processus. Pourtant, les employés d’Amazon créent constamment des inventions, grandes et petites, dans leur mission de satisfaire les clients. Amazon a des milliers de brevets délivrés. Marcus découvre que le bureau interne des brevets d’Amazon est meilleur que ce qu’elle a vu dans toute autre entreprise. Le processus de dépôt simplifié le rend si simple et accessible à tout employé ayant une invention ou une idée, même s’il n’a aucune expérience en matière de dépôt de brevet.

Mettez de nouveaux puzzles en place

Les entreprises compliquent souvent le processus de brevetage pour les ingénieurs en exigeant un temps considérable. Amazon pondère ce processus en évitant les comités d’audit de haut niveau et en autorisant les personnes à approuver des inventions pour le brevetage.

Dragan Pajevic d'Amazon et son invention.


Photo de ZAK BRICKETT

Les ingénieurs d’Amazon sont régulièrement nommés dans les archives et reçoivent une reconnaissance sous diverses formes. Pour le dépôt de brevet, les Amazoniens reçoivent un prix en forme de puzzle pour chaque dépôt, et une fois qu’un brevet en instance est approuvé – un processus qui peut prendre environ deux ans – le puzzle passe du clair au bleu. Ces récompenses sont également affichées virtuellement dans la bibliothèque de la société Amazon – un badge réservé aux inventeurs. Le projet Hercules a généré sept brevets portant le nom de Dragan Pajevic, ses tout premiers brevets.

C’est formidable d’avoir la reconnaissance, a déclaré Pajevic, mais « une plus grande force motrice pour moi est de créer quelque chose de nouveau qui affecte la vie des gens. »

Remarquer les cibles agressives d’Hercule, a-t-il noté, ne s’est pas produit à cause d’une balle magique. Au lieu de cela, le robot a émergé d’une série d’idées petites mais importantes et d’une culture qui encourage les gens à se demander: «Pourquoi s’arrêter là?

Après de nombreuses questions et de longues journées de travail d’ingénierie et de technologie, Pajevic a vu son design gagnant pour Hercules passer du papier à la réalité en 2017, lorsque le bot a été déployé dans six endroits différents en Europe en trois mois. Des dizaines de milliers de disques H transfèrent maintenant l’inventaire aux associés, et certaines fonctionnalités du bot entrent déjà dans d’autres robots pour des tâches supplémentaires. Pour Pajevic, la satisfaction vient du fait de voir l’impact visible de la technologie de son équipe sur l’expérience client – plus d’efficacité signifie une livraison plus rapide et une plus grande satisfaction client.

« C’était extrêmement gratifiant de pouvoir livrer ce qui au début semblait presque impossible », a déclaré Pajevic.



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