Cette image montre le réseau pneumatique d’octobot en rose.

Ryan Truby, Michael Wehner et Lori Sanders, Université Harvard.

La robotique regarde de plus en plus la nature pour l’inspiration pour leur conception, avec des cafards, des anguilles, des salamandres, des araignées et des raies qui captent tous leur imagination.

Désormais, les chercheurs de Harvard se sont tournés vers l’un des animaux les plus intelligents de la planète, la pieuvre, pour tenter de tirer parti de ses atouts uniques.

L’unité autopropulsée à huit bras est un robot complètement doux, une caractéristique que les concepteurs disent qu’ils pourraient mieux s’adapter aux environnements naturels que ceux faits de matériaux rigides.

« October » est alimenté par un carburant chimique – une solution aqueuse de peroxyde d’hydrogène – dans son corps qui se décompose en passant à travers les chambres de réaction contenant un catalyseur à base de platine. Il produit de l’oxygène sous pression, qui à son tour est utilisé pour élargir les compartiments gonflables dans les bras de poulpe et leur permettre de se déplacer.

Le réseau pneumatique d’Octobot (rouge) est intégré dans le corps et les bras de l’actionneur hyperélastiques (bleu).

Ryan Truby, Michael Wehner et Lori Sanders, Université Harvard.

«Le système de contrôle est grossièrement divisé en quatre sections: en amont (stockage de carburant liquide), oscillateur (contrôle de carburant liquide), chambre de réaction (décomposition en gaz sous pression) et en aval (distribution de gaz pour les manœuvres et la ventilation)», explique le journal.

Le robot a été construit avec une gamme de techniques, y compris l’impression 3D des réseaux pneumatiques.

Dans le passé, les robots souples ont été limités par la nécessité de se connecter à des batteries dures. La capacité de transporter son propre carburant liquide change tout cela.

Jennifer Lewis et ses collègues rapportent dans La nature que l’octobot peut fonctionner entre quatre et huit minutes, mais ce temps de fonctionnement sera amélioré à mesure que la conception et la production de ses composants deviendront plus sophistiquées.

«Notre conception intégrée et notre méthode de fabrication rapide permettent l’assemblage programmable de plusieurs matériaux dans cette architecture, ce qui jette les bases de robots totalement souples et autonomes», écrivent les chercheurs.

Bill Condie

Bill Condie

Bill Condie est un journaliste scientifique basé à Adélaïde, en Australie.

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