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Que se passe-t-il si les robots peuvent se réassembler à volonté? Cyborg de métal liquide dans Terminator était terriblement utile. Cela peut ressembler à n’importe qui, réparant des cartouches de fusil de chasse, transformant même sa main en un morceau de glace meurtrier. Et bien sûr, vous avez Transformateurs, où les robots extraterrestres sont transformés de voitures et de camions en machines de combat humanoïdes géantes.

Ce n’est ni du métal liquide ni des extraterrestres, mais John Romanishin, Daniela Rus et Kyle Gilpin du MIT pensent avoir trouvé un précurseur prometteur dans une technologie similaire.

En construisant des modules simples et indépendants qui peuvent être séparés et recombinés selon votre choix, vous pouvez concevoir un robot aux fonctionnalités flexibles. De tels robots modulaires existent depuis longtemps. Nous avons en fait beaucoup couvert dans le passé. Mais personne n’est aussi simple que le bloc M du MIT, et c’est la simplicité qui excite les gens.

La première chose que vous remarquerez à propos des M-Blocks est la façon dont ils se déplacent. Tous les mouvements sont indépendants – il n’y a pas de pièces mobiles externes. Chaque bloc contient un volant d’inertie de 20 000 tr / min qui donne à chaque cube un moment angulaire. Ils peuvent se déplacer sur le sol, se rouler les uns sur les autres et même sauter comme un haricot mexicain.

Le résultat est un système de composants discrets qui peuvent être assemblés pour former une forme, puis se séparer et réassembler en une autre forme.

Les blocs M diffèrent des autres robots modulaires car au lieu d’avoir le contrôle pendant tout le processus d’assemblage, il y a des moments de chaos où le placement des blocs n’est pas réglé avec précision. Ce serait un problème pour les robots auto-assemblés qui nécessitent que certains composants externes s’emboîtent parfaitement.

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Les blocs M pivotent sur des bords magnétiques biseautés.

Qu’est-ce qui rend ce chaos acceptable dans M-Blocks? Aimants. Lorsqu’ils sont rapprochés, les aimants sur les bords des cubes ajustent passivement leurs poteaux et étendent le cube afin que les aimants faciaux puissent s’emboîter.

Puisqu’aucune orientation particulière n’est requise – par exemple pour que les contacts se rencontrent – une partie le fera.

Ces aimants de bord permettent également aux cubes de se balancer les uns autour des autres. Parce que les aimants sont biseautés, les aimants se touchent lorsqu’ils se balancent et la liaison est renforcée.

À l’avenir, l’équipe propose d’équiper des blocs spéciaux avec plus de puissance pour tirer des blocs plus faibles ou des batteries pour plus de jus. Finalement, certains blocs peuvent avoir des caméras, des lampes ou des pinces pour manœuvrer des objets ou manipuler des outils. À l’échelle actuelle, l’équipe estime que des versions avancées de M-Blocks peuvent être utilisées pour réparer des infrastructures, construire et reconfigurer des échafaudages ou installer des meubles ou des équipements lourds.

Mais cela prend moins le design qui suscite vraiment l’imagination.

Réduits à l’échelle nanométrique, des essaims de blocs M peuvent devenir les voix de macro-robots auto-assemblés. Plus le bloc est petit, plus la résolution du voxel du robot est élevée. Ou rendus compatibles avec la biologie humaine, ils peuvent être utilisés pour attaquer des tumeurs ou réparer des organes.

Les blocs M rendent ces rêves encore un peu plus réalistes en raison de leur simplicité. Plus les composants sont simples, moins ils sont économiques et faciles à fabriquer, à contrôler et à miniaturiser. La complexité peut survenir dans la façon dont ils s’accumulent et dans quelles configurations – un peu comme les cellules des êtres vivants.

Mais bien sûr, tout cela est un chemin long et incertain, et la technologie a un moyen de surprendre même nos rêves les plus chers. Ces premiers prototypes ne sont pas autonomes et ne peuvent former que des formes, pas des outils de travail ou des infrastructures.

L’équipe se concentre actuellement sur l’amélioration de sa conception. Ils construisent 100 nouveaux blocs M pour d’autres expériences. Alors que les blocs actuels sont contrôlés individuellement par leurs gestionnaires, les nouveaux blocs ont assez de puissance de traitement à bord pour faire certaines choses indépendamment. L’équipe travaille également sur de nouveaux logiciels pour les contrôler.

Idéalement, une personne utilisant des blocs M donnerait une instruction générale sur la formation d’une certaine forme, et les blocs trouveraient comment le faire eux-mêmes.

Romanishin a déclaré au MIT News: « Nous voulons que des centaines de cubes, dispersés au hasard sur le sol, puissent s’identifier, se rassembler et se transformer de manière autonome en chaise, ou en échelle ou en bureau, sur demande. »

Crédit d’image: MIT News / YouTube

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